Séparée du continent africain depuis quelque 6 millions d’années, l’île de Socotra semble sortir tout droit d’un film de science-fiction. Ses paysages arides et sa végétation particulière en font un endroit unique, peu fréquenté par les touristes.

L’île est située au large des côtes de l’Afrique, en mer d’Oman (océan Indien). Ce lopin de terre, long de 125 kilomètres et large de 45, constitue la plus grosse île du Moyen-Orient.

Inscrit sur la liste du patrimoine mondial de l’UNESCO, ce coin perdu fascine les biologistes. On y retrouve pas moins de 800 espèces de plantes et d’animaux, dont certains occupent l’île depuis 20 millions d’années, rien de moins.

Cette incroyable diversité biologique — seules les îles Galapagos, Hawaï et la Nouvelle-Calédonie la surclassent — a de quoi surprendre. Des toutes les espèces qui y vivent, le tiers ne se retrouve nulle part ailleurs dans le monde. Et chaque espèce aurait évolué de façon à s’adapter au climat chaud et sec, qualifié de semi-désertique.

 

Des surprises

Certains végétaux et animaux qui évoluent sur l’île retiennent l’attention. Parmi ceux-ci, le dragonnier de Socotra : un arbre qui ressemble à un champignon renferme une résine qui aurait des vertus curatives. La rose du désert, elle, pousse n’importe où, même sur la pierre. On y trouve une espère rare ailleurs dans le monde, mais très répandu sur Socotra : l’arbre-concombre. Hé oui, il s’agit d’un cousin, comestible, de nos concombres.

L’île compte également 140 espèces d’oiseaux, dont 10 sont exclusives à ce lopin de calcaire et de sable. On y trouve aussi 90 espèces de reptiles, dont un lézard sans pattes et un caméléon unique sur la planète.

Des mammifères ? Une seule espèce : la chauve-souris. On y recense aussi quelques chats importés du continent et qui mettent en danger la faune ailée…

Ce petit paradis, dont le nom arabe signifie l’île de la béatitude, compte quelque 40 000 habitants. Si vous souhaitez la visiter, vous n’y trouverez aucun hôtel ni restaurant. En fait, l’île est tellement isolée que la toute première route y a été construite en 2011.

Fascinant!

 

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